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Managua Earthquake 23rd December 1972

At 12:30 a.m. on Saturday, December 23rd 1972, Managua was hit by a 6.2-magnitude earthquake which destroyed about 75% of the city, killed an estimated 10,000 people and left 250,000 homeless out of a city population estimated at 500,000. The quake had an epicenter which was 28 kilometers northeast of the city center and at a depth of about 5 kilometers. The initial and main shock was followed an hour later by two aftershocks; a magnitude 5.0 and the other a magnitude 5.2 (at 1:18 a.m. and 1:20 a.m.)

The damage to electricity, gas, water, sewage and telephone lines was total and until daybreak the only light came from the numerous fires that had broken out in and around the city. As daylight came, the full extent of the damage became evident. People were still trapped under rubble and chaos ensued as only a handful of rescue workers were available to help.

The President at that time; Anastasio Somoza, ordered the entire city evacuated for reasons of the risk of looting and health epidemics. The order to evacuate was ignored in many barrios, initially the survivors preferred to stay with friends and relatives. With four of the main hospitals destroyed by the quake, it was difficult for victims to find any medical care. Campsites and wooden huts were eventually erected in Masaya and on the outskirts of Managua.

A study of the earthquakes epicenter showed that it was shallow, and was compounded by the relatively unstable soil on which the city was built as well as the poor construction methods of the time. As well as the volcanic zone that surrounds the city, Managua has four parallel faults that run directly beneath it. The quakes of 1885 and 1931 inflicted similar but not as extensive damage.

About 27 square kilometers were affected by the quake and 13 square kilometers of the city center were totally destroyed. A lot of buildings in the business district sustained structural damage including a 19-story building, a 15-story, 5 buildings that were 7 to 9 stories and over 25 buildings that were 3 to 6 stories. Most factories and smaller buildings were severely damaged. Many houses and small shops were almost half a century old and made in the Taquezal style (timber frames filled with stone that was finished with plaster under a roof of loose fitting clay tiles or “Tejas”. They did not fare well in the seismic activity.

Life After

The city bore the evidence of the earthquake for at last two decades after the disaster. The misappropriation of aid monies by the Somoza government, the revolution and the 11-year civil war meant that reconstruction did not start in earnest until the 1990s. The skyline of Managua was changed forever as the recovery meant that there was no clear “city center”. New buildings were built away from the old city center.

During the evacuation, displaced residents set up camps around water resources and areas that remained largely unaffected and stayed there. Managua today is one of the largest capital cities and metropolitan districts in Central America with most of the residents living in barrios that are a long way from the old city center.

El Terremoto de Managua el 23 de diciembre de 1972

A las 12:30 horas del sábado 23 de diciembre de 1972, Managua fue golpeada por un terremoto de 6,2 grados de magnitud que destruyó cerca del 75% de la ciudad, mató a unas 10.000 personas y dejó 250.000 personas sin hogar en una población estimada en 500.000 habitantes. El terremoto tuvo un epicentro a 28 kilómetros al noreste del centro de la ciudad y a una profundidad de unos 5 kilómetros. El choque inicial y principal fue seguido una hora después por dos réplicas; con una magnitud de 5,0 y otra replica con una magnitud de 5,2 (a 1:18 a.m. y 1:20 a.m.)

El daño a la electricidad, gas, agua, alcantarillado y líneas telefónicas fue total y hasta el amanecer la única luz provenía era de los numerosos fuegos que habían estallado en y alrededor de la ciudad. A medida que llegó la luz del día, se hizo evidente el alcance total del daño. La gente seguía atrapada bajo los escombros y el caos se produjo como sólo un puñad o de trabajadores de rescate que estaban disponibles para ayudar.

El Presidente en ese momento; Anastasio Somoza, ordenó que toda la ciudad fuera evacuada por razones de riesgo de saqueo y epidemias de salud. La orden de evacuar fue ignorada en muchos barrios, inicialmente los supervivientes prefirieron quedarse con amigos y parientes. Con cuatro de los principales hospitales destruidos por el terremoto, era difícil para las víctimas encontrar atención médica. En Masaya y en las afueras de Managua se levantaron campamentos y cabañas de madera.

Un estudio del epicentro de los terremotos demostró que era superficial y compuesto por el suelo relativamente inestable en el que la ciudad fue construida con los pobres métodos de construcción de la época. Además de la zona volcánica que rodea la ciudad, Managua tiene cuatro fallas paralelas que se ejecutan directamente debajo de ella. Los terremotos de 1885 y 1931 infligieron daños similares, pero no tan extensos.

Cerca de 27 kilómetros cuadrados fueron afectados por el terremoto y 13 kilómetros cuadrados del centro de la ciudad fueron totalmente destruidos. Muchos edificios en el distrito de negocios sufrieron daños estructurales incluyendo un edificio de 19 pisos, un edificio de 15 pisos, 5 edificios de 7 a 9 pisos y más de 25 edificios de 3 a 6 pisos. La mayoría de las fábricas y edificios más pequeños sufrieron graves daños. Muchas casas y pequeñas tiendas tenían casi medio siglo de antigüedad y eran de estilo Taquezal (marcos de madera llenos de piedra y yeso que terminaron bajo los techos de tejas), que no tuvieron buen final en la actividad sísmica.

Vida después

La ciudad llevó la evidencia del terremoto por al menos dos décadas después del desastre. La apropiación indebida de los fondos de la ayuda por el gobierno de Somoza, la revolución y la guerra civil de 11 años significó que la reconstrucción no comenzó en serio hasta la década de 1990. El horizonte de Managua fue cambiado para siempre ya que la recuperación significaba que no había un claro “centro de la ciudad”. Nuevos edificios fueron construidos lejos del centro de la ciudad vieja.

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